IROISE SEA : Ushant Island and Molene archipelago



Name: Christian Hily, Chargé de Recherche CNRS, Docteur Es Sciences; Email

Grall Jacques, Contractual Researcher,







Institut Universitaire Européen de la Mer

Université de Bretagne Occidentale

Technopôle Brest-Iroise

Place Nicolas Copernic

29280 Plouzané, France

Tel (3) 2 98 49 86 40

Fax (3) 2 98 49 86 45


Proposed Primary Site:

PRISTINESS: Primary sites should be as free as possible from anthropogenic stressors, and natural stressors atypical of the region (e.g. reduced salinity, high turbidity).

List potential sources of pollution that are likely to impinge on the site:-

Industrial pollution: None

Agricultural pollution: None

Mining: None

Dumping: None

Dredging: None

What is the human population of the site in total and per unit area? What is the average population growth per year?

Total population of the archipelago is 1340 inhabitants, shared out on 2 islands i.e. 1062 on Ushant and 278 on Molene. 13 islands are completely unoccupied.

Population evolution is regularly decreasing sine the seventies, with a 30% drop in the number of inhabitants between 1975 and 1990 (ref 1)

How is sewage disposed of? If possible give an estimate of the quantity and quality of the output.

On Ushant, rubbish are incinerated directly on the island, liquid wastes are retreated in a purification station

On Molene, rubbish are collected and conveyed to the continent for treatment. Liquid wastes are directed and stocked into septic tanks, unconnected to the sea.


Describe the extent of commercial fishing in the area. Please specify the kinds of gear used (trawling, seine netting, lobster pots etc.)

Fishing activity involved 80 professional fishermen in 1991. Main activities include angling (bass), pot fishing (lobster Homarus gammarus , spider crab Maja squinado, crab Cancer pagurus) and nesting (Spider crab, the fish Crenilabrus bergylta? ), all these activities are decreasing nowaday.

Scallop dredging occurs in winter (3 month?) for Pecten maximus fishing and concerns a very restricted area (maximum 15 hectares) of the east side, of Ushant (Stiff Bay).

Molene archipelago is the largest laminarian field in europe, including Laminaria hyperborea, L. digitata, L. saccharina, L. ochroleuca, Saccorhiza polyschides beds. Lamaria digitata harvesting occurs in summer on subtidal rock grounds of the archipelago. A total of 50.000 tons are harvested yearly from these grounds.

Give an account of tourist activities in the area (how many tourists per year; what do they do?).

Over 50.000 tourists visit the archipelago every year, the very large majority of them (>90%?) on Ushant. Visits are done on a daily basis from May to September, mainly for walks or bicycle riding on coastal pathways. Molene is a too small island to constitute a interest for such activities.

The archipelago is also attractive to leisure fishing, tourists coming from the continent daily for angling or during spring tides for hang fishing (target species: abalone Haliotis tuberculata, velvet crab Necora puber). But considering the harsh tidal currents occuring in the archipelago, only a limited number of people do practise these activities.


Provide evidence that there are no natural stressors such as high turbidity or reduced salinity that are atypical of the region.

Although the continent is nearby the islands (3 to 10 miles), there is a tidal front between the archipelago and the continent (cf. fig. 1), allowing isolation of the Iroise waters from the "continental" waters.

































Give references to any chemical or physical data that support the claim that this is a pristine site.: Birrien 1987; Lefèvre 1986; Mariette et al 1985; Morin, 1984,Morin et al 1993, 1994


HABITATS: The site should comprise a mosaic of habitats in a well-defined area that are representative of the region.

List the range of habitats present at the site:-

Littoral : Habitat codes are those from the EUNIS habitat classification (2000).


Littoral rocks very exposed to wave action (: A1.1)

Littoral rocks moderately exposed to wave action ( A1.2)

Littoral rocks sheltered from wave action (A1.3)

Rockpools (A1.5)

Littoral caves and overhangs (A1.6)


Littoral gravels and coarse sands (A2.1)

Littoral sands and muddy sands (A2.2)

Mud: None

- A2.6 Coastal saltmarshes and saline redbeds (littoral ponds of highly variable salinity, 6 to 40 PSU)

-Littoral sediments dominated by aquatic angiosperms (A2.71 Zostera beds on littoral sediments)




Infra littoral rock very exposed to wave action and/or currents and tidal streams (A3.1)

Infra littoral rock moderately exposed to wave action and/or currents and tidal streams (A3.2)

Infra littoral rock sheltered from wave action and/or currents and tidal streams (A3.3)

Caves, overhangs and surge gullies in the infralittoral zone (A3.4)


Sublittoral mobile cobbles, gravels and coars sands (A4.1).

Sublittoral sands and muddy sands (A4.2)

Mud: None

Seagrass beds:

Zostera beds in infralittoral sediments (A4.53)

Seaweeds and maerl on coarse shallow water sediments (A.461)


How representative is this site of its region (i.e. what regional habitats are missing)?

Almost every marine coastal habitats that occur in Brittany are to be found in the Ushant-Molene archipelago. The only exceptions are intertidal and sublittoral muddy substrata and all truly estuarine habitats that occur all around our peninsula.

BACKGROUND INFORMATION: The site should already be well-studied (i.e. biodiversity studies should not rely entirely on new research).

For what groups of organisms are comprehensive inventories available? Please list major taxa in each category below, and list publications.

Macrobenthos: Hily and Jean 1997, Jean et al. 1993, Le Hir (under the press)

Meiobenthos: None

Microbenthos: None

Zooplankton: Lefèvre, 1986

Phytobenthos: références JY Floch, 1967, 1969, 1970, 1982a, 1982b

Phytoplankton: Group"GREPMA", 1988, Grall et al, 1971


List any other publications relating specifically to the biodiversity or environment at the site. See the list of publications at the end of the report

List publications relating to historical/time-series data at the site.

Data series exist for seals, dolphins, and seabirds but are not yet published.

Is biodiversity information available in electronic form? If so, what is the nature of the database (CD-ROM, web-site)?

A comprehensive intertidal macrozoobenthos biodiversity database is available at the laboratory LEMAR of the European Institute for Marine Research (IUEM), Brest.

Inventory lists for macroalgae and fish species are available from the whole Iroise sea, which includes the archipelago.



PROTECTION STATUS: The pristine nature of the site should be protected by legislation if it is to be a "flagship site" for future monitoring.

What conservation legislation (national, European, international) is currently in place, how well is it implemented and how long will it last?

The archipelago has been a Man and Biosphere UNESCO reserve since 1988. The intertidal area and the subtidal area up to 25 meters depth, constitute the buffer zone of the reserve. This process initiated fundamental studies to describe the main compartments of the island and marine ecosystems and initiated studies and proposal to manage these environments (see bibliography).

A project of Marine National Park is currently being led on the area, which is reaching its last step (i.e. public inquiry). The creation of the park itself will take place in 2003. Ushant-Molene archipelago constitute the central zone of this park, that should have no limit in time after its creation.

Several islets are natural reserves (mainly for sea birds nesting) of the French Ministry of Environment that include forbidden landing from spring to late summer.

The whole area has been classified as ZICO zone, and as ZNIEFF (Zone Naturelle d'Intérêt Ecologique, Faunistique et Floristique) which is a classification of the main french area of very high ecological value. The site is one of the largest Life Natura 2000 zone retained on the french coasts. It is also included in the Regional Park

FACILITIES: The infrastructure for biodiversity research should be available. There should also be a national commitment in terms of financing and scientific activity (i.e funding should not be entirely dependent on the success of any future EU programme).

How accessible is the location? Ferry leave daily Brest and Le Conquet towards the inhabited islands of the archipelago (Ushant- Molene), with a transit time between 45mn and 1 h . Air shuttle is also provided from Brest airport daily on a weather permitting (strong winds) basis.

From the inhabited isles, smaller vessels are available by the Natural Reserves wardens, that allow reaching of the other isles and islets of the archipelago.

Ifremer and CNRS research vessels are available alla year round, after an official (refereed) demand. Programming has to be done one year before the survey. Note that during winter storms work at sea way generally not be achieved in most of the area.

Is it limited seasonally (e.g. not accessible in winter)? Shuttle to the island are provided daily all year round.

Is it accessible by car or by boat (indicate means of transport and distance from laboratory facilities in km)?

All isles and islets are accessible by boat but usely not by car. Car rent facilities are available on Ushant. Laboratory facilities are situated 20 km from Le Conquet harbor.

What is the status of local facilities:-Laboratory: University of Western Brittany and CNRS situated near Brest, 20 km from Le Conquet. Laboratories provide all classical biodiversity equipment and scientific library for macrobenthos, phytobenthos, phytoplankton and zooplankton.

Boats: Ifremer and CNRS research vessels are available alla year round, after an official (refereed) demand. Programming has to be done one year before the survey.

Are these facilities available for guest researchers? YES

What facilities are there for SCUBA diving? IUEM has a diving team and can provide diving equipment, security equipment and inflatable vessel for SCUBA diving. There are two SCUBA diving clubs that regularly organise dives in the archipelago (one in Ushant and one in Le Conquet). Brest hospital is set out with recompression chamber.

What housing is available?

Hotels and youth hostels available on Ushant. Hotel and Reserve house available on Molene. Two other isles have houses were bivouac can be organised.

List the sources of funding currently in place specifically for biodiversity research at this site (from where and how much).

A long term survey program of benthic communities is currently being set out in Brittany (REBENT programm), that will include several stations in the archipelago. Regional authorities and Ministry of Environment fund specific programms after refered proposals (generally from one year to five years programms. The IUEM institute fund from 2000 a long term biodiversity survey on the zostera beds of the Molène Archipelago.

List by name the persons currently involved in biodiversity research at this site, their roles and the percentage of their time spent on this research.

The list concerns only the scientists involved on macrozoo and macrophyto - benthos biodiversity.

Dr C. Hily CNRS 20 %?

J. Grall Contract researcher 20%

M. Le Hir Contract researcher 40%

C. Raffin PhD student40%

Dr E. ArGAll University lecturer 10%

S. Conan PhD student 20%




Please use this section to add any additional supporting comments, for example what do you think is special about your site from the biodiversity point of view, why is it important to monitor biodiversity there, and what is the public awareness of this?

This site could be used as a key reference point to survey the global change in coastal communities of the western europe because of it geographical situation, between the Bay of Biscay waters and the English Channel waters, and not directly influenced by continental effluents. This particularity allows the comparison analysis of the north/south fluxes of species, thus we already survey several macrozoobenthic species that reach their southern or northern limits in the Iroise sea. These observations could be analysed in the context of the north atlantic oscillations because few miles off the site, facing our research institute IUEM, a permanent monitoring station surveys short and long term fluctuations of physico-chemical parameters (T, S, nutrients, O). These data will contributes in the explaining of the biodiversity fluctuations of long term series. These environmental data are analysed in our lab by permanent researchers and ingeniers. They are included in a national netwwork survey programm (SOMLIT).

The existence of high currents and tidal fronts which regenerate nutrients all along the year in the water mass permits high production and quality both benthic and pelagic primary production from spring to autumn, inducing high productivity of the whole marine ecosystems, among which the presence of seals and dolphins population witness.

The proposed site can be considered as the highest representative pristine site of the french Atlantic/Channel coastal ecosystems because of the highest habitat diversity it holds (including intertidal and subtidal zostera beds, maerl beds and intertidal boulder fields) and also thanks to the highest water quality of the area, leading to very high biodiversity for every compartment of the ecosystem.

This site is already recognized by local, regional and national authorithies (politics, administratives, and scientifics), but also by the public, to be of high ecological interest. The very big Museum/Aquarium "Oceanopolis", in Brest contributes to this public information and can offer additionnal facilities for studies and field works, particularly on marine mammals, and promote our efforts in biodiversity monitoring.

Since Brest is one of the three main center of the french oceanographical research, a european program of biodiversity monitoring like the BIOMARE project should be, without any doubt, supported locally and regionally, particularly the facilities for the partners scientist should be facilitated.


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